熱升華技術是利用熱能將顏料轉印至打印介質上,每種顏色的濃淡由打印頭的溫度變化控制,最大可以有256級等級。因為顏料是通過升華過程氣相施加到紙張上的,因此三種基色相互融合可以形成連續的色階,比之噴墨打印的墨滴效果好很多。單就打印效果而言,彩色熱升華打印機可說是數碼相機的最佳拍檔,因此,這種打印機又常被稱作彩色數碼照片打印機,特別適合打印時對人像精致細膩的皮膚質感的要求,也具有長久保存不易退色的特點。

黃色、紅色、藍色,這也就是我們日常所說的三原色,任何其它顏色都可以通過這三原色調和而成,熱升華打印機就是通過三色的搭配實現多種色彩和色深的。不過熱升華打印過程中,三種色彩不是同時打印的,而是每一次使用一種顏色,通過三次的打印組合成所需的色彩要求。也正是這個原因,打印介質在打印過程中,一共需要經過打印機3次,也使熱升華打印機的打印過程比較慢,但很高的照片打印質量足以彌補這一缺憾。有些熱升華打印機在三次上色之后,還有一個附膜過程。即在三層色彩上再使用色帶上的特殊材料升華并附著于紙面,形成一層保護膜,該膜可以起到防氧化變色、防水、防指紋等作用。這一點是噴墨打印機所無法做到的。
熱升華打印機的色帶是一次性使用的,色帶一般和打印紙一同配套發售,每卷色帶上黃、紅、藍三種顏色為一組,每打印一幅照片,就卷過一組色帶。所以盡管熱升華打印機也可以以低分辨率打印,但打印成本并不能降低,只能稍微提高打印速度,建議總以最高分辨率打印。
順便還要提醒一句:打印過后,打印的圖像、文字會在用過的色帶上留下潛影,如果打印的內容屬于機密資料,建議保存好色帶,并在用完后銷毀。